[ad_1]

Nog voordat Engeland zaterdag de Six Nations Women’s Grand Slam in de wacht sleepte met een overwinning op Frankrijk, hing er iets speciaals in de lucht bij Twickenham.

De stralende gezichten van de vrouwen en meisjes straalden een gezamenlijk ‘we did it’ uit – vreugde dat de Red Roses eindelijk krijgen wat ze verdienen.

De Engelse Rugby Football Union waagde zijn kans in een eerste op zichzelf staande wedstrijd voor de vrouwenploeg in Twickenham en de fans leverden dit naar behoren af.

Een totaal van 58.498 bleek een nieuw record te vestigen voor een dameswedstrijd, waarmee de 42.579 aanwezigen voor de WK-finale van 2022 werden overtroffen – een wedstrijd die Engeland verloor van Nieuw-Zeeland in Eden Park.

De hele week hadden oud-spelers zich verbaasd dat het spel zo snel zulke hoogten had bereikt, maar geen van hen twijfelde eraan dat de kwaliteit van rugby zo’n publiek verdiende.

De dag werd aangepast aan een nieuw rugbypubliek, met een kermis die buiten werd opgezet en de Sugababes voor de rust boekten.

Fans vulden de straten terwijl ze zich in de zon van het station naar het stadion begaven – een nooit eerder gezien schouwspel in Twickenham voor een dameswedstrijd.

De aanvoerder van Engeland, Marlie Packer, vierde dat ze de belangrijkste attractie was, omdat ze in het verleden voor of na de herenwedstrijden in Twickenham had gespeeld.

“We waren geen gordijnverhogers, het ging allemaal om ons”, zei Packer.

“De hele dag was een knijpmoment. Spelen voor eigen publiek in de WK-finale was bijzonder, maar wel van een heel ander niveau.”

Na een nerveuze start is het beloofde kwaliteitsrugby gearriveerd.

Abby Dow liet zien dat ze op elk podium kon optreden toen ze naar beneden kwam voor de openingspoging van Engeland na vroege druk van Frankrijk, wat leidde tot een reactie van het publiek die de stoelen in Twickenham deed schudden.

Engeland nam een ​​voorsprong van 33-0, maar was uiteindelijk dankbaar voor een overwinning van 38-33 nadat Frankrijk terugvocht in de tweede helft.

Dat de Red Roses voor de vijfde keer op rij de Six Nations-titel hebben gewonnen, is natuurlijk veelbetekenend, vooral omdat ze zich minder dan zes maanden geleden aan de verkeerde kant van het scorebord bevonden in de WK-finale.

Maar zoals vaak het geval was in het afgelopen jaar, was de vrouwensport de grootste winnaar in West-Londen.

Het doel van de RFU om Twickenham te verkopen voor de WK-finale van 2025 lijkt meer dan realistisch gezien de hordes die zich hebben ontvouwd.

“Ik wil Twickenham verkopen”, zei Packer.

“Ik geloof dat we het kunnen en ik geloof dat we het kunnen doen voor 2025 en die WK-finale.”

Marlie Packer maakt een selfie met een fan en de Six Nations-trofee voor vrouwen
Zoals in elke wedstrijd bleven de Engelse spelers na hun overwinning op het veld om de supporters te ontmoeten

De Engelse kapitein was echter realistisch.

Meer eenzijdige affaires tegen Schotland en Italië trokken respectievelijk 10.053 en 12.947 menigten naar Newcastle en Northampton.

De RFU begon in 2018 met het op de markt brengen van de rode rozen om de schare fans te laten groeien en Packer wil dat deze aanpak wordt voortgezet.

“Ze zijn nu allemaal naar Twickenham gekomen”, zei Packer over de landelijke steun.

“Sommige games zullen je meer interesseren dan andere, net als de mannen.

“Laten we onszelf naar stadions sturen waar we elke keer bijna uitverkocht zijn. Ja, het zou geweldig zijn om elke keer tegen Twickenham te spelen en dat komt met de tijd, maar we moeten de schare fans blijven laten groeien.”

“Het product hangt af van ons, de spelers, het product dat we op het veld zetten waardoor mensen terug willen komen kijken.

“Ik denk dat 58.000 mensen na vandaag terug willen komen kijken.”

Het kan gemakkelijk zijn om je te concentreren op de uitdagingen waarmee vrouwenrugby wordt geconfronteerd, waarbij grote scores tussen Engeland, Frankrijk en alle anderen vaak worden besproken.

Voorafgaand aan de overwinning van zaterdag was de kleinste overwinning van Engeland in het toernooi van dit jaar 48 punten.

Het contrast tussen de geweldige Ierse Grand Slam voor mannen en de beschuldigingen van seksisme die tijdens het vrouwentoernooi door de Ierse Rugby Football Union werden ontkend, is ook groot.

Maar het kan net zo makkelijk zijn om te vergeten dat ook het mannentoernooi niet van een leien dakje liep.

Een financiële crisis deed de wedstrijd van Wales tegen Engeland bijna ontsporen en er werden existentiële vragen opgeworpen door de rode kaart van Freddie Steward.

In een seizoen waarin twee Premiership-clubs door financiële problemen zijn gekrompen, biedt de opbrengst van het Red Roses-publiek in Twickenham hoop voor de toekomst.

Velen hebben gezegd dat vrouwenrugby de grootste bron van groei van de sport kan zijn. De heel verschillende menigte die zaterdag binnenkwam, ondersteunde die theorie.

Ook het aantal thuisvolgers is toegenomen. Meer dan 10 miljoen mensen hadden in de eerste vier rondes naar het toernooi van 2023 op tv gekeken en de organisatoren verwachtten dat dit voor de laatste dag zou stijgen.

De Engelse hoofdcoach Simon Middleton was er gedurende de periode van versnelde groei.

Hij begeleidde de overgang van de Red Roses naar fulltime contracten, hielp hen naar de top van de wereldranglijst te stijgen en heeft nu zes Women’s Six Nations-titels, waaronder vijf Grand Slams, op zijn naam staan.

Begrijpelijkerwijs zei Middleton dat hij “ongelooflijk trots” was.

“Mijn eerste wedstrijd was twee- of drieduizend fans”, herinnert hij zich. “We moesten vechten voor velden om op te spelen. Dat moet nu de maatstaf zijn.

“Je denkt aan enkele van de eerste games die we speelden waar we nu zijn. Het is vrij uitzonderlijk.”

[ad_2]